Seabirds and other colonial waterbirds of the Caribbean coast of Panama

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James A. Kushlan
George R. Angehr
Kirsten Hines

Abstract: The status of seabirds and other colonial waterbirds along the Caribbean coast of Panama has never been determined comprehensively. Surveying the entire Caribbean coast of Panama and Lago Bayano, we found six species of seabirds and other colonial waterbirds nesting at eight sites. Brown Boobies (Sula leucogaster) nested at five sites, while other seabirds along the coast nested at only one site each. Red-billed Tropicbirds (Phaethon aethereus) nested at Isla de los Pájaros and Audubon’s Shearwaters (Puffinus lherminieri) at Cayos Tigre. Lago Bayano had two nesting sites of Cocoi Herons (Ardea cocoi) and Neotropic Cormorants (Phalacrocorax brasilianus) and one of Great Egrets (Ardea alba). More species and numbers of waterbirds occurred along the coast in April than in June. The Caribbean coast of Panama is clearly an important area for wintering colonial waterbirds. However, it supports limited nesting of seabirds. No nesting was found in coastal wetlands, despite there being extensive areas of apparently suitable habitat. Inland, Lago Bayano supports nesting herons and cormorants, and foraging sites for spoonbills, storks, and other herons. This study is the third in a series aiming to document the nesting status of seabirds and other colonial waterbirds in coastal Panama, allowing a comparison to be made of the two coasts. Colonial waterbird nesting populations on the Caribbean coast are only 2% of those of the Pacific coast, and more species of waterbirds nest on the Pacific. We suggest that differences are due to oceanographic factors and climatic conditions that differ between the two coasts.


Keywords: Ardea cocoi, Audubon’s Shearwater, Brown Booby, Caribbean, Cocoi Heron, Neotropic Cormorant, Panama, Phaethon aethereus, Phalacrocorax brasilianus, Puffinus lherminieri, Red-billed Tropicbird, Sula leucogaster


Resumen: Aves marinas y otras aves acuáticas coloniales en la costa del Caribe de Panamá—El estado de las aves marinas y otras aves acuáticas coloniales a lo largo de la costa del Caribe de Panamá nunca ha sido determinado de manera exhaustiva. Con el muestreo de toda la costa del Caribe de Panamá y Lago Bayano encontramos seis especies de aves marinas y otras aves acuáticas coloniales nidificando en ocho sitios. Sula leucogaster nidificó en cinco de los sitios mientras que las otras aves marinas en la costa nidificaron en un solo sitio cada una. Phaethon aethereus nidificó en Isla de los Pájaros y Puffinus lherminieri en Cayos Tigre. Lago Bayano tenia dos sitios de nidificación de Ardea cocoi y Phalacrocorax brasilianus y uno de Ardea alba. El número de especies e individuos de aves acuáticas a lo largo de la costa fueron mayores en abril que en junio. La costa del Caribe de Panamá es claramente un área de invernada importante para las aves acuáticas coloniales. Sin embargo, mantiene un número limitado de aves marinas nidificantes. No se encontró ningún nido en los humedales costeros a pesar de ser áreas muy extensas con hábitats aparentemente adecuados. En el interior, en Lago Bayano sí existen nidificaciones de garzas y cormoranes así como sitios de forrajeo para espátulas, cigüeñas y otras garzas. Este estudio es el tercero de una serie dirigida a documentar el estado de la nidificación de las aves marinas y otras aves acuáticas coloniales en la costa panameña lo que permite realizar una comparación entre ambas costas. Las poblaciones de aves marinas coloniales de la costa del Caribe son sólo un 2% de aquellas de la costa del Pacífico y un mayor número de especies de aves acuáticas también nidifican en esta última. Sugerimos que las diferencias son debidas a factores oceanográficos y a condiciones climáticas que difieren entre ambas costas.


Palabras clave: Ardea cocoi, Caribe, Panamá, Phaethon aethereus, Phalacrocorax brasilianus, Puffinus lherminieri, Sula leucogaster


Résumé: Oiseaux marins et autres oiseaux d’eau coloniaux de la côte caribéenne du Panama—Le statut des oiseaux marins et des oiseaux d’eau coloniaux le long de la côte caribéenne du Panama n’a jamais été déterminé de manière exhaustive. Lors de l’étude de l’ensemble de la côte caribéenne du Panama et Lago Bayano, nous avons observé six espèces d’oiseaux marins et autres oiseaux d’eau coloniaux nichant sur huit sites. Le Fou brun (Sula leucogaster) nichait sur cinq sites, tandis que les autres oiseaux marins le long de la côte nichaient chacun sur un seul site. Le Phaéton à bec rouge (Phaethon aethereus) nichait à Isla de los Pájaros et le Puffin d’Audubon (Puffinus lherminieri) à Cayos Tigre. Lago Bayano comprenait deux sites de nidification de Héron cocoi (Ardea cocoi) et de Cormoran vigua (Phalacrocorax brasilianus) et un de Grande Aigrette (Ardea alba). Le nombre d’espèces et les effectifs d’oiseaux d’eau présents sur la côte étaient plus importants en avril qu’en juin. La côte caribéenne du Panama est clairement une zone importante pour l’hivernage des oiseaux d’eau coloniaux. Cependant, la nidification des oiseaux marins y est assez limitée. Aucune nidification n’a été observée dans les zones humides côtières, malgré l’existence de vastes zones d’habitat apparemment approprié. À l’intérieur des terres, le Lago Bayano accueille des hérons et des cormorans nicheurs ainsi que des sites d’alimentation de spatules, de cigognes et d’autres hérons. Cette étude est la troisième d’une série visant à documenter le statut de nidification des oiseaux marins et d’autres oiseaux d’eau coloniaux sur le littoral du Panama, et à comparer les deux côtes. Les populations nicheuses d’oiseaux marins coloniaux sur la côte caribéenne ne représentent que 2% de celles de la côte du Pacifique sur laquelle un plus grand nombre d’espèces d’oiseaux d’eau nichent. Nous estimons que les différences sont dues aux facteurs océanographiques et aux conditions climatiques qui varient entre les deux côtes.


Mots clés: Antilles, Ardea cocoi, Cormoran vigua, Fou brun, Héron cocoi, Panama, Phaethon aethereus, Phaéton à bec rouge, Phalacrocorax brasilianus, Puffin d’Audubon, Puffinus lherminieri, Sula leucogaster

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