Seabird surveys on Dog Island, Anguilla, following eradication of black rats find a globally important population of Red-billed Tropicbirds (<em>Phaethon aethereus</em>)

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Jennifer A. Bright
Louise M. Soanes
Farah Mukhida
Richard Brown
James Millett

Abstract: Dog Island is one of the most important islands for seabirds in the eastern Caribbean, despite being only 207 ha in size. It is part of Anguilla’s Important Bird Area (IBA) network, and has globally important populations of Brown Boobies (Sula leucogaster) and regionally important populations of Magnificent Frigatebirds (Fregata magnificens), Masked Boobies (Sula dactylatra), Laughing Gulls (Leucophaeus atricilla), and Sooty Terns (Onychoprion fuscatus). These populations have been threatened by the presence of introduced black rats (Rattus rattus), which prey on eggs and nestlings. We carried out baseline seabird surveys between 25 March and 4 April 2012 following eradication of black rats during the previous two months, and recorded the following numbers of Apparently Occupied Nests (AONs): 100 Red-billed Tropicbird (Phaethon aethereus), 418 Magnificent Frigatebird, 31 Masked Booby, and 1,231 Brown Booby. Numbers of Red-billed Tropicbirds were much higher than previously recorded and exceed 1 % of the global population, meaning Dog Island is now a globally important site for this species. In addition, two Audubon’s Shearwater (Puffinus lherminieri) nests were found, providing the first confirmed breeding record of this species on Dog Island. Laughing Gulls, Brown Noddies (Anous stolidus), Sooty Terns, and Bridled Terns (Onychoprion anaethetus) had not arrived on the island by the end of the visit and require later surveys in mid to late May. Dog Island’s importance for breeding seabirds should increase following the eradication of rats. The seabird colony on Dog Island is one of Anguilla’s great natural assets and deserves a high level of protection; any development on Dog Island would be likely to have a detrimental effect on nesting seabirds and could lead to the re-introduction of rats.


Keywords: Audubon’s Shearwater, Brown Booby, Fregata magnificens, Magnificent Frigatebird, Masked Booby, Phaethon aethereus, Puffinus lherminieri, Red-billed Tropicbird, seabird conservation, Sula dactylatra, Sula leucogaster


Resumen: Muestreos de aves marinas en la isla Dog, Anguila, localizan una población de rabijuncos de pico rojo (Phaethon aethereus) con importancia global tras la erradicación de las ratas negras—La isla Dog es una de las islas más importantes para las aves marinas en las Antillas Menores a pesar de tener sólo 207 ha de tamaño. Forma parte de la red de Áreas de Importancia para las Aves de Anguila y tiene poblaciones importantes a nivel global de Sula leucogaster, y poblaciones importantes a escala regional de Fregata magnificens, Sula dactylatra, Leucophaeus atricilla, y Onychoprion fuscata. Estas poblaciones han estado amenazadas por la presencia de ratas negras (Rattus rattus) introducidas, que se alimentan de huevos y pichones. Llevamos a cabo muestreos de referencia entre el 25 de marzo y el 4 de abril de 2012, tras la erradicación de las ratas durante los dos meses previos, y registramos los siguientes valores de nidos aparentemente ocupados (NAOs): 418 Fregata magnificens, 31 Sula dactylatra, 1.231 Sula leucogaster, y 100 Phaeton aethereus. Los números de esta última especie fueron mucho mayores que los previamente registrados y exceden el 1 % de la población global, lo que significa que la isla Dog es ahora un sitio con importancia global para esta especie. Además, se encontraron dos nidos de Puffinus lherminieri brindando el primer registro de cría confirmado de esta especie en la isla. Leucophaeus atricilla, Anous stolidus, Onychoprion fuscata, y Onychoprion anaethetus aún no habían llegado a la isla al final de la visita y se necesitan muestreos posteriores a mediados o finales de Mayo. La importancia de la isla Dog para la reproducción de aves marinas debe aumentar tras la erradicación de las ratas. La colonia de aves marinas de la isla Dog es uno de los mayores bienes naturales y merece un alto nivel de protección; cualquier urbanización o desarrollo posiblemente tenga un efecto perjudicial en la cría de estas especies y puede conllevar la reintroducción de ratas.


Palabras clave: conservación de aves marinas, Fregata magnificens, Phaethon aethereus, Puffinus lherminieri, Sula dactylatra, Sula leucogaster


Résumé: Le suivi des oiseaux marins sur le Dog Island, Anguilla, après l’éradication des rats noirs met en évidence une population de Phaétons à bec rouge (Phaethon aethereus) d’importance internationale— Dog Island est une des îles les plus importantes pour les oiseaux marins dans l’est de la Caraïbe, malgré sa surface réduite de 207 ha. Elle fait partie du réseau de Zones importantes pour la conservation des oiseaux (ZICO) à Anguilla, et accueille des populations de Fous bruns (Sula leucogaster) d’importance internationale et des populations d’importance régionale de Frégates superbes (Fregata magnificens), de Fous masqués (Sula dactylatra), de Mouettes atricilles (Leucophaeus atricilla), et de Sternes fuligineuses (Onychoprion fuscata). Ces populations ont été menacées par la présence de rats noirs (Rattus rattus) qui avaient été introduits et se nourrissaient d’oeufs et d’oisillons. Les premiers relevés d’oiseaux marins ont été effectués entre le 25 mars et le 4 avril 2012, après l’éradication des rats noirs au cours des deux mois précédents. Le nombre de nids apparemment occupés a été noté pour chaque espèce: 100 Phaéton à bec rouge (Phaethon aethereus), 418 Frégates superbes, 31 Fous masqués, et 1.231 Fous bruns. L’effectif de Phaétons à bec rouge était bien supérieur à celui précédemment enregistré et dépassait 1 % de la population mondiale, ce qui signifie que Dog Island est maintenant un site d’importance internationale pour cette espèce. De plus, deux nids de Puffins d’Audubon (Puffinus lherminieri) ont été trouvés, confirmant la première nidification de cette espèce sur l’île. Les Mouettes atricilles, les Noddis bruns (Anous stolidus), les Sternes fuligineuses, et les Sternes bridées (Onychoprion anaethetus) n’étaient pas encore arrivés sur Dog Island à la fin de la visite, ce qui a entraîné un relevé plus tardif mi-mai à fin mai. L’importance de Dog Island pour les oiseaux marins nicheurs devrait augmenter suite à l’éradication des rats. La colonie d’oiseaux marins de Dog Island est l’un des grands atouts naturels d’Anguilla et mérite un niveau de protection élevé. Tout développement sur Dog Island serait susceptible d’avoir un effet néfaste sur les oiseaux nicheurs et pourrait conduire à la réintroduction des rats.


Mots-clés conservation: des oiseaux marins, Fregata magnificens, Frégate superbe, Fou brun, Fou masqué, Phaéton à bec rouge, Phaeton aethereus, Puffin d’Audubon, Puffinus lherminieri, Sula leucogaster, Sula dactylatra

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